Rafah, Gaza.Crédit...Fatima Shbair/Associated Press
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Les prochaines semaines de la guerre à Gaza pourraient être particulièrement importantes, car l'administration Biden fait pression sur Israël pour qu'il adopte une approche moins intensive d'ici la fin du mois de janvier. Dans la lettre d'information d'aujourd'hui, j'expliquerai ce qu'Israël et le Hamas espèrent accomplir d'ici là.

La stratégie du Hamas


Le principal objectif à court terme des dirigeants du Hamas est la survie.

Plus de la moitié des bataillons du Hamas ont peut-être déjà cessé le combat, après s'être rendus, avoir fui ou avoir été tués. Mais les principaux dirigeants du Hamas, dont Yahya Sinwar et Mohammed Deif, ont apparemment survécu, et le groupe est encore assez fort pour combattre les troupes israéliennes dans la majeure partie de la bande de Gaza. Le Hamas espère qu' il en sera de même dans plusieurs semaines.

Pour ce faire, elle se concentre sur deux objectifs principaux :

1. Tuer ou blesser davantage de soldats israéliens - et affaiblir le soutien israélien à la guerre.

Avant le 7 octobre, les craintes des Israéliens concernant les pertes de troupes et les enlèvements étaient l'une des raisons pour lesquelles les dirigeants israéliens n'ont jamais ordonné une invasion totale de Gaza pour lutter contre le Hamas. "Le7 octobre a tout changé", a déclaré mon collègue Ronen Bergman, qui couvre les services de renseignement et de défense israéliens.

La brutalité des attaques du Hamas du 7 octobre a rendu l'opinion publique israélienne beaucoup plus disposée à tolérer les pertes militaires. Mais cette volonté n'est peut-être pas permanente. Au cours d'une bataille la semaine dernière, le Hamas a tué neuf soldats israéliens à Shajaiye, un quartier de la ville de Gaza. Vendredi, les forces israéliennes ont tué par erreur trois otages dans le même quartier, ce qui a amené certains Israéliens à remettre en question la stratégie actuelle.

"La poursuite des combats sous la forme actuelle se traduira par un flux régulier de nouvelles concernant la mort de soldats", a écrit cette semaine Amos Harel, correspondant de Haaretz, le journal libéral israélien. "Le large soutien de l'opinion publique à une incursion terrestre, qui était fort au lendemain du massacre du Hamas, se mêle maintenant progressivement à l'inquiétude et au scepticisme.

2. Veiller à ce que les décès de civils à Gaza augmentent la pression internationale sur Israël.

Comme me l'a expliqué Ronen, "l'objectif du Hamas est de survivre dans les tunnels jusqu'à ce que la pression internationale, en raison des pertes civiles, force Israël à évacuer". Si les dirigeants du Hamas parviennent à survivre plusieurs semaines de plus et qu'Israël accepte alors un cessez-le-feu, ils pourront crier victoire, a-t-il ajouté.

Le Hamas dissimule depuis longtemps ses combattants et ses armes dans et sous des zones civiles peuplées, telles que des hôpitaux et des mosquées. Il agit ainsi en partie pour forcer Israël à faire un calcul macabre : Pour combattre le Hamas, Israël doit souvent nuire aux civils.

Depuis le 7 octobre, les dirigeants israéliens ont décidé d'accepter ce compromis, principalement en attaquant le Hamas par de puissantes frappes aériennes qui ont tué des milliers de civils à Gaza. Cette approche a fait l'objet de vives critiques de la part de la communauté internationale. De hauts responsables américains, l'allié le plus important d'Israël, ont déclaré que la stratégie de guerre devait changer rapidement et qu'Israël devait faire davantage pour éviter la mort de civils.

Les dirigeants du Hamas espèrent survivre suffisamment longtemps pour que la pression politique oblige Israël à se retirer. Ils aimeraient également obtenir la libération d'un plus grand nombre de prisonniers palestiniens.

Un officier militaire se tient au garde-à-vous devant une tombe recouverte d'un monticule de terre et surmontée d'une couronne de fleurs. D'autres officiers se tiennent autour de la tombe, et il y a un grand groupe d'autres participants derrière.
Les funérailles du capitaine Rotem Yoseff Levy, un réserviste de l'armée israélienne âgé de 24 ans qui a été tué à Gaza.Crédit...Violeta Santos Moura/Reuters


Les deux principaux objectifs militaires d'Israël sont, à bien des égards, le reflet de ceux du Hamas :

1. Finir de prendre le contrôle des derniers bastions du Hamas dans le nord de la bande de Gaza - et affirmer davantage son contrôle sur le sud.

Les forces du Hamas restent suffisamment actives dans les tunnels situés sous certaines parties du nord de la bande de Gaza - y compris Shajaiye - pour pouvoir lancer des attaques comme celle qui a tué neuf Israéliens la semaine dernière. Si Israël parvient à contrôler le nord, il pourra se concentrer davantage sur le sud, en particulier sur la région de Khan Younis, la plus grande ville du sud de la bande de Gaza, qui, selon Israël, est devenue le quartier général du Hamas.

Une carte montrant la bande de Gaza et les principales villes comme Gaza City, Khan Younis et Rafah.
Crédit...par le New York Times

Les autorités israéliennes pensent que de nombreux dirigeants du Hamas, dont Sinwar et Deif, opèrent à partir de tunnels situés sous Khan Younis. (Sinwar et Deif ont tous deux grandi dans le camp de réfugiés de Khan Younis.) Les Israéliens pensent que de nombreux otages restants se trouvent également dans cette zone.

"Israël estime que si les forces combattantes du Hamas à Khan Younis cessent de se battre - sont capturées ou tuées - cela met plus ou moins fin à la bataille sur le terrain", a déclaré M. Ronen. Le Hamas serait alors privé de sa structure organisationnelle et les combattants restants pourraient libérer des otages en échange de leur propre survie. Mais Israël est loin d'avoir atteint cet objectif.

"Israël a placé la barre très haut pour ce conflit : détruire le Hamas", comme me l'a dit Michael Eisenstadt de l'Institut de Washington pour la politique du Proche-Orient.

2. Rester flexible et éviter que les États-Unis n'imposent une limite de temps stricte à cette phase de la guerre.

Les dernières semaines de la guerre ne semblent pas s'être déroulées aussi bien que l'espéraient les dirigeants israéliens. "Le temps nécessaire à Israël pour vaincre militairement le Hamas est plus long qu'ils ne le pensaient", a déclaré M. Ronen. Ces difficultés sont l'une des raisons pour lesquelles les responsables israéliens semblent désormais plus intéressés par un nouvel échange d'otages et de prisonniers.

Il est possible qu'Israël ne soit pas en mesure de détruire le Hamas et qu'il finisse par se retirer de Gaza sans l'avoir fait. Pour l'instant, cependant, les dirigeants israéliens restent déterminés à atteindre cet objectif. L'une des clés pour y parvenir sera probablement le soutien continu des États-Unis à une action militaire agressive, même si Israël s'efforce de réduire le nombre de victimes civiles.

Les responsables américains n'ont parlé qu'en termes généraux des changements qu'ils souhaitent voir apporter à la stratégie militaire d'Israël, plutôt que de formuler des demandes spécifiques, telles que le retrait des troupes. L'incertitude est importante pour le plan militaire d'Israël.

Si les dirigeants du Hamas savent que les opérations israéliennes sont en train de s'achever, ils pourront peut-être se retrancher quelques semaines de plus. En revanche, si le Hamas est confronté à une guerre imprévisible et prolongée, il peut être amené à prendre des risques - comme acheminer davantage de matériel dans les tunnels ou se déplacer d'un endroit à l'autre - qui pourraient exposer ses dirigeants à des dangers.

David Leonhardt
David Leonhardt

20 décembre 2023Mise à jour 8:21 a.m.ET

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